Ik heb een maand doorgebracht op een olijfboerderij in Griekenland en Miserabel gefaald

(Afbeelding credit: Ariel Knutson)

Ik ben een zelf-beschreven watje met een hoofdletter “W.” Natuurlijk, mijn familieleden in Minnesota zijn boeren, en de Montessorischool die ik bijwoonde tot de middelbare school vereiste dat alle kinderen elke paar maanden op de boerderij van de school moesten helpen, maar deze dingen brachten mij geen fysieke vaardigheden bij die nodig waren om echt nuttig zijn. Ik ben absoluut meer het leestype – of ‘decoratie’, zoals mijn broers me plaagden.

Tegelijkertijd vind ik het leuk om ongemakkelijke situaties op te zoeken. Hoe raar het ook klinkt, ik vind het leuk om bang te zijn. Dat is waarom, toen ik zes jaar geleden afstudeerde, ik besloot om WWOOFing te gaan doen.

WWOOF, wat staat voor ‘World Wide Opportunities on Organic Farming’, is een organisatie die biologische boeren over de hele wereld koppelt aan vrijwilligers. De vrijwilligers zijn verantwoordelijk voor hun vliegticket, maar kost en inwoning is gedekt.

Voor iemand die mijn hele leven in een of andere stad heeft gewoond, leek WWOOFing de perfecte fit voor een ongemakkelijke ervaring: het was goedkoop, buiten mijn comfortzone en met reizen. Dus ik kocht een enkele reis naar Griekenland.

Stadsteken

(Afbeelding credit: Ariel Knutson)

Mijn gastgezin – papa, moeder en twee dochters – woonde in een klein stadje op Kreta, Kabanos genaamd. Ze hadden een klein huis met uitzicht op de stad, compleet met een sinaasappelboom en moestuin. Ongeveer anderhalve kilometer verderop hadden ze ook een apart stuk grond met een bescheiden wijngaard en een olijfboomgaard.

Ze maakten hun eigen wijn, die ze aan vrienden gaven, en veranderden hun olijven in olijfolie en zeep. Hun hoofdactiviteit was aardewerk, meestal handgemaakte ocarina’s die ze verkochten op kunstshows in Griekenland en de rest van Europa.

Toen ik via de website van WWOOF contact met ze opriep, zocht het gezin iemand om hen te helpen rond de boerderij, vooral met de olijfbomen en misschien in hun pottenbakkerij. De moeder was zwanger en niet in staat om wat van het zware werk te doen dat nodig was rondom het huis. Ik zou hun allereerste WWOOFer zijn.

Was het helpen met “zwaar tillen” iets waar ik ooit toe in staat was? Um Nee. Loog het als ik zei dat ik volledig in staat was? Kan zijn. Maar ik had werkende benen en armen en ik was gezond, dus dat had ik voor me. Ik was bereid om te proberen en behulpzaam te zijn en ik dacht dat dat genoeg zou zijn. Misschien was ik toch in staat.

Olijven bomen

(Afbeelding credit: Ariel Knutson)

Na een korte tijd in het huis van mijn gastgezin te hebben doorgebracht, nog steeds verbruikt door jetlag, brachten ze me naar de olijfboomgaard voor mijn eerste vrijwilligersopdracht. Het was mijn taak om de rijpere olijven te helpen maken die de familie vroeger voor zeep gebruikte.

Ze hadden grote plannen voor me om elke dag in deze kwestie te helpen. Ik herinner me dat de vader bijzonder opgewonden was omdat de extra handen zeiden: “Ik kan niet wachten om te zien wat je kunt doen!”

Ik herinner me dat ik nerveus dacht: Ja ik ook.

De hele familie ging die dag naar de olijfboomgaard. Het werk bleek niets ingewikkelder te zijn: we moesten de netten op de grond bundelen om de olijven te verzamelen die van de bomen waren gevallen. Ik droeg mijn wandelschoenen en speciale handschoenen die ik voor mijn reis had gekocht; de dochters – de ene was 8 en de andere was 12 – droeg sneakers en niets op hun handen.

Ik was voorzichtig met de manier waarop ik de olijven koos die goed waren voor zeep. Niet te rimpelig, niet te jong – ze moesten precies goed zijn, zoals de vader had uitgelegd. Maar misschien was ik te voorzichtig, want het werd al snel duidelijk dat ik veel langzamer werkte dan de rest van het gezin bij het verzamelen van de olijven.

Op een gegeven moment kwam de vader naar me toe en probeerde een snellere manier uit te leggen om de olijven van de grond te pakken. Ik merkte dat hij gefrustreerd raakte, dus ik pakte het tempo op en begon echt te huilen. Maar zelfs met mijn dubbele inspanningen kon ik alleen ongeveer evenveel olijven verzamelen als de twee jonge dochters samen – waarschijnlijk minder.

Op een gegeven moment kwam de moeder naar me toe en stelde voor dat we terug naar het huis gingen om te lunchen. ‘De rest kan hier buiten blijven,’ zei ze zacht glimlachend. Ik voelde me vernederd – en doodsbang. Ik kon niet eens iets ophalen op de grond snel genoeg, dus hoe kon ik de rest van de maand helpen met andere, meer inspannende dingen? Wat had ik gedacht??

Ik verborg mijn persoonlijke schaamte bij het klaarmaken van grote Griekse salades (oh, die feta!) En door het slurpen van slakken verse olijfolie met brood uit de supermarkt.

Achtertuin tuin

(Afbeelding credit: Ariel Knutson)

Het bleek dat ik alleen maar werd gevraagd om nog een keer naar de olijfboomgaard te gaan. Op een andere dag heb ik geholpen bij het ophalen van afgedankte twijgen een keer in de wijngaard. Maar meestal wiedde ik de tuin urenlang (en uren), hielp elke dag het lunchen en eten voor het gezin, vermaakte de twee dochters en nam de honden mee op lange wandelingen. Op regenachtige dagen zou ik een soort van project vinden om te doen, zoals de muren van de keuken wassen zonder dat ik ernaar vroeg, of iets organiseren in de pottenbakkerij. Ik heb zelfs de moeder geholpen bij het opzetten van de aardewerkactiviteiten van het gezin op sociale media.

Hoewel ik me scherp bewust was van de teleurstelling in mijn vaardigheden en dat het oorspronkelijke doel van mijn wezen daar in wezen was weggelaten, was ik nog steeds in staat om andere manieren te vinden om aan deze familie terug te geven. Ze waren op hun beurt goed genoeg om mijn falen niet te noemen. En ik denk dat ze mijn inspanningen ook waardeerden: ze bleven andere WWOOFers als resultaat van hun eerste ervaring blijven ontvangen.

Pottery Studio

(Afbeelding credit: Ariel Knutson)

Wat mij betreft, ik ontdekte dat, hoewel ik duidelijk niet geschikt was voor landbouw, ik op andere manieren behulpzaam kon zijn. Ik was veerkrachtig en vindingrijk en ja, capabel – misschien niet bij het plukken van olijven, maar om dingen uit te zoeken als het leven eng en ongemakkelijk is.